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El homínido Hanky ​​Panky llevó a una especie 'fantasma' de humanos antiguos

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En la saliva, los científicos han encontrado indicios de que una especie "fantasma" de humanos arcaicos puede haber contribuido con material genético a los antepasados ​​de las personas que viven hoy en África subsahariana. La investigación se suma a un creciente cuerpo de evidencia que sugiere que el encuentro sexual entre diferentes especies humanas arcaicas puede no haber sido inusual.

Estudios anteriores han concluido que los antepasados ​​de los humanos modernos en Asia y Europa se cruzaron con otras especies de homínidos tempranos, incluidos los neandertales y los denisovanos. La nueva investigación se encuentra entre los análisis genéticos más recientes que indican que los antiguos africanos también tenían citas con otros homínidos tempranos.

"Parece que el mestizaje entre diferentes especies de homínidos tempranos no es la excepción, es la norma", dice Omer Gokcumen, PhD, profesor asistente de ciencias biológicas en la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Buffalo.

"Nuestra investigación rastreó la evolución de una proteína de mucina importante llamada MUC7 que se encuentra en la saliva", dice. "Cuando miramos la historia del gen que codifica la proteína, vemos la firma de la mezcla arcaica en las poblaciones modernas del África subsahariana".

La investigación fue publicada el 21 de julio en la revista Biología molecular y evolución . El estudio fue dirigido por Gokcumen y Stefan Ruhl, DDS, PhD, profesor de biología oral en la Facultad de Medicina Dental de la UB.

Museo de Historia Natural - Primeros homínidos (Crédito: Strannik45 / flickr )

Una pista tentadora en la saliva

Los científicos descubrieron sus hallazgos mientras investigaban el propósito y los orígenes de la proteína MUC7, que ayuda a darle a la saliva su consistencia viscosa y se une a los microbios, lo que potencialmente ayuda a eliminar las bacterias que causan enfermedades.

Como parte de esta investigación, el equipo examinó el gen MUC7 en más de 2.500 genomas humanos modernos. El análisis arrojó una sorpresa: un grupo de genomas del África subsahariana tenía una versión del gen que era tremendamente diferente de las versiones encontradas en otros humanos modernos.

La variante subsahariana era tan distintiva que los genes MUC7 de neandertal y denisovano coincidían más estrechamente con los de otros humanos modernos que el valor atípico subsahariano.

"Según nuestro análisis, la explicación más plausible para esta variación extrema es la introgresión arcaica: la introducción de material genético de una especie 'fantasma' de homínidos antiguos", dice Gokcumen. "Este pariente humano desconocido podría ser una especie que ha sido descubierta, como una subespecie de Homo erectus, o un homínido no descubierto. Lo llamamos una especie 'fantasma' porque no tenemos los fósiles".

Dada la velocidad a la que los genes mutan durante el curso de la evolución, el equipo calculó que los antepasados ​​de las personas que portan la variante subsahariana MUC7 se cruzaron con otra especie humana antigua hace tan solo 150.000 años, después de que el camino evolutivo de las dos especies divergiera de entre sí hace entre 1,5 y 2 millones de años.

Una reconstrucción de un Homo erectus, exhibición en el Westfälisches Landesmuseum, Herne, Alemania ( CC por SA 2.5 )

Por qué es importante MUC7

Los científicos estaban interesados ​​en MUC7 porque en un estudio anterior demostraron que la proteína probablemente evolucionó para cumplir un propósito importante en los seres humanos.

En algunas personas, el gen que codifica MUC7 contiene seis copias de instrucciones genéticas que dirigen al cuerpo a construir partes de la proteína correspondiente. En otras personas, el gen alberga solo cinco conjuntos de estas instrucciones (conocidas como repeticiones en tándem).

Estudios anteriores de otros investigadores encontraron que la versión de cinco copias del gen protegía contra el asma, pero Gokcumen y Ruhl no vieron esta asociación cuando realizaron un análisis más detallado.

Sin embargo, el nuevo estudio concluyó que MUC7 parece influir en la composición del microbioma oral, la colección de bacterias dentro de la boca. La evidencia de esto provino de un análisis de muestras biológicas de 130 personas, que encontró que diferentes versiones del gen MUC7 estaban fuertemente asociadas con diferentes composiciones de microbioma oral.

"Por lo que sabemos de MUC7, tiene sentido que las personas con diferentes versiones del gen MUC7 puedan tener diferentes microbiomas orales", dice Ruhl. "Se cree que la proteína MUC7 mejora la capacidad de la saliva para unirse a los microbios, una tarea importante que puede ayudar a prevenir enfermedades al eliminar las bacterias u otros patógenos no deseados de la boca".


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